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Con toda la atención centrada en el cambio de los combustibles fósiles a las energías renovables, se ha puesto menos énfasis en los cientos de otros productos derivados del petróleo y la búsqueda de sustitutos. Algunos de los productos más comunes son plásticos, calzado, lubricantes, pinturas, artículos deportivos, fibras sintéticas para prendas de vestir y materiales de construcción, incluidos los techos.

Un producto omnipresente es el betún, un aglutinante derivado de los combustibles fósiles que mantiene unidos los agregados de asfalto. Una empresa noruega recicla viejas carreteras dañadas utilizando un aglutinante vegetal en lugar de betún. Actualmente, solo ha aplicado este proceso a la reparación de carreteras. Debido a que Noruega se encuentra en el extremo norte, sus carreteras sufren repetidos ciclos de congelación y descongelación. El aglutinante bioasfáltico no derivado del petróleo que utiliza es la lignina, un material a base de madera esencial para crear la estructura de árboles y plantas. La empresa utiliza una máquina llamada Carbon Crusher para moler la capa superior de las carreteras dañadas antes de aplicar lignina para unir el agregado triturado en una capa superior nueva y duradera.

Alrededor de 18 mil millones de toneladas de asfalto conforman las carreteras de Estados Unidos. Todos estos caminos necesitan ser mantenidos. El asfalto consume mucha energía y recursos, lo que contribuye significativamente al cambio climático. La lignina, uno de los polímeros naturales más abundantes, es un sustituto ideal del betún de petróleo crudo. Porque los árboles capturan CO2 a medida que crecen, el uso de lignina en las carreteras secuestra carbono. Esto reduce en gran medida el impacto del carbono, especialmente para la reparación de carreteras. Cuando se recicla el agregado de la carretera, como en Noruega, se evita el uso de nuevos materiales y sus emisiones de carbono asociadas a la producción y el transporte, lo que a menudo hace que todo el proceso sea negativo en carbono.

El proceso de rehabilitación de carreteras con lignina es más rápido, más económico y más sostenible que las reparaciones tradicionales con betún. El mayor beneficio, sin embargo, son sus beneficios ambientales. En Noruega, encuentran que la lignina es más flexible que el betún, lo que permite que las superficies reparadas se adapten mejor al clima, previenen el agrietamiento y prolongan la vida útil de las reparaciones.

Suecia y los Países Bajos también están reparando carreteras con lignina. El proceso comienza a aplicarse a la construcción de nuevas carreteras, pero con menores beneficios ambientales. Sin embargo, el objetivo final es dejar de construir nuevas carreteras, lo que incentiva más la conducción, y centrarse en mantener mejor las carreteras existentes.

Es esencial que se encuentren productos, procesos y tecnologías sustitutos de la miríada de productos comunes a base de petróleo que dominan nuestras vidas modernas. Lo que está en marcha actualmente para el asfalto es un modelo instructivo.


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